Le malheur du bateau Valbanera

Franck Fernández – Traducteur, interprète, philologue

Il fut un temps où les Cubains ne quittaient pas Cuba à la recherche d’une vie meilleure, mais ce sont des étrangers qui venaient à Cuba pour les multiples opportunités que le pays offrait et jusqu’en 1959 c’était la destination des immigrants non seulement d’Europe mais de presque tout le monde. L’histoire d’aujourd’hui est celle d’un groupe d’immigrants canariens venus à Cuba dans l’espoir d’améliorer leur vie.

Tout s’est passé dans la seconde moitié de l’année 1919. Cela faisait seulement 8 ans que le Titanic avait coulé, il faisait seulement un an qui s’était terminé la Première Guerre Mondiale et le monde était dévasté par l’épidémie de grippe espagnole. Nous parlerons du bateau à vapeur Valbanera, propriété de la compagnie maritime espagnole Pinillos Izquierdo y Cía. Le navire a été baptisé en l’honneur de la Vierge de Valvanera, Sainte Patronne de la Rioja, mais en cours de route, un scribe a changé un V pour un B.

Ce bateau à vapeur de fabrication écossaise avait une longueur (de la proue à la poupe) de 131 mètres et servait à amener des immigrants espagnols aux Amériques, ainsi que du fret. La société Pinillos Izquierdo, comme d’autres compagnies maritimes espagnoles, avait réalisé d’énormes profits pendant la Première Guerre Mondiale. L’Espagne, affaiblie à la fin de la guerre hispano-cubaine-américaine de 1895-1898, est restée neutre pendant la Grande Guerre et les pays belligérants ont utilisé des navires espagnols pour transporter leurs marchandises avec moins de risques d’être torpillés par des sous-marins allemands qui a infectaient les mers du monde.

Lors d’un précédent voyage de La Havane aux îles Canaries en juillet 1919, la compagnie, et en particulier son capitaine, avait été sévèrement condamné à une amende pour avoir amené un nombre excessif de passagers qui, faute de cabines et souffrant de la chaleur torride des Caraïbes, avaient dû faire le voyage sur le pont. Beaucoup d’entre eux sont morts avant d’atteindre les îles Canaries (entre autres en raison de la fièvre espagnole) et leurs corps, comme c’était la coutume dans ces cas, ont été jetés par-dessus bord.

Sur le chemin du retour vers les Amériques, le bateau a quitté le port de Barcelone en faisant différentes escales dans des ports d’Espagne continentale pour charger des marchandises (olives et amandes), plusieurs ports des îles Canaries pour recevoir des immigrants des Canaries, San Juan de Porto Rico, Santiago de Cuba, La Havane, Galveston et la Nouvelle-Orléans. À son arrivée au port de Santiago de Cuba, il a eu beaucoup de difficultés à entrer, car les autorités ont été très sévères avec les contrôles sanitaires en raison du fléau de la grippe espagnole.

À Santiago, 742 passagers sont descendus, dont la grande majorité avait un billet pour débarquer à La Havane. Au début, on parlait de prémonition collective mais la vérité est que certains sont restés boire du rhum dans un bar pas cher du port de Santiago et n’ont pas remarqué le départ du bateau, d’autres disent que, comme tout le monde est venu chercher du travail, ils ont considéré que Santiago c’était un bon endroit pour le trouver et d’autres tiers voulaient continuer le voyage à La Havane en train pour voir le pays.

Le 5 septembre 1919, le Valbanera est parti pour le port de La Havane avec 488 personnes à bord, y arrivant dans la nuit du 9 au jour où la ville a été frappée par un fort cyclone. Depuis El Morro, les vigies pouvaient voir le navire demander l’entrée au port par une lampe Morse. Ces lampes étaient une forme de communication à l’époque où l’allumage et l’extinction de leurs lumières simulaient les points et les rayures du système Morse. Par ce même itinéraire, le capitaine, Ramón Martín Cordero, a été informé que le port était fermé et il a répondu qu’il partirait en mer pour faire face au cyclone.

Voyant que le bateau ne revenait pas en quelques jours, ils ont décidé d’aller le chercher et l’ont trouvé échoué et coulé à 12 mètres de profondeur dans le Bajo de Media Luna, un sable mouvant bas, à 40 miles à l’est de Key West. Pas un seul cadavre et les canots de sauvetage en place.

Après la publication de la nouvelle du naufrage, les informations ont atteint l’Espagne en compte-gouttes. Ceux qui sont descendus à Santiago ont rapidement envoyé un télégramme à leurs proches dans les îles Canaries et les autorités du port de Santiago de Cuba, pour des raisons inconnues, ont mis des mois à fournir la liste des personnes qui y étaient restées.

Bien que ce naufrage ait été presque oublié à Cuba et en Espagne, il est très présent chez les pêcheurs de Key West. En fait, c’est le thème choisi par l’écrivain Ernest Hemingway, qui vivait entre San Francisco de Paula, à La Havane, et Key West, pour écrire son roman “Après la tempête”. On dit toujours que les nuits orageuses, vous pouvez entendre le sifflet Valbanera demander de l’aide au loin.

Malgré tout, le temps a recouvert ce naufrage de Key West de son voile de légende. Là, on l’appelle le bateau des prostituées, car les mauvaises langues disaient que celles qui arrivaient d’Espagne étaient des filles du métier. La légende dit également que les pêcheurs d’éponges grecs, parmi les nombreux qui existent en Floride, auraient pris les réserves d’or que les Valbanera ont apportées, ce qui est également totalement faux.

Aucun cadavre n’a pu être sauvé car toutes les écoutilles du navire étaient fermées et les victimes étaient coincées dans leurs cabines. Il convient également de noter que ni le port de La Havane ni Key West n’ont reçu de signaux radio demandant de l’aide, ce qui suggère que la radio a été interrompue par les cyclones avant le naufrage.

Mes aînés m’ont parlé d’un pauvre canarien qui avait décidé de prendre le voyage en train depuis Santiago et qui avait accepté de rencontrer sa femme et ses quatre enfants à La Havane. En apprenant le naufrage, l’homme a perdu la raison et fréquemment il se tenait sur le mur du Malecon de La Havane, jetant un coup d’œil à l’horizon pour voir si le Valbanera venait lui amener ses proches.

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